해질녂 대마초 재배지 모습. 사진: 아이스톡

아시아 국가가 앞다퉈 대마초(마리화나) 산업에 뛰어들고 있다. 전 세계적으로 치료와 기분 전환 용도로 대마초의 구매와 소유를 허용하는 국가가 늘어나면서 나타난 현상이다.

동남아시아는 세계에서 가장 엄격하게 마약법을 적용하는 등 대마초에 대해 사실상 무관용 원칙으로 대응했다.

하지만 글로벌 투자자나 포트폴리오 매니저, 기업 임원까지 대마초 산업에 관심을 보이면서 대마초가 미래의 고수익 상품으로 각광받기 시작했다. 이런 가운데 대마초의 의료용 효능과 대마초 상품화를 뒷받침하는 연구 결과가 나오면서 대마초 합법화 여부에 대한 논쟁을 촉발했다. 대마초 산업이 수십 억 달러 규모로 성장할 것이라는 전망까지 나오자 그 동안 대마초 유통을 불법화하고 강력한 규제에 나섰던 동남아시아 각국이 달라지고 있다.

대마초. 사진: 아이스톡

지난 수 세기 동안 전통 의학 분야에서 대마초를 사용해온 태국이 대마초 합법화에 앞장서고 있다.

태국에서는 지난해 12월 28일 군부가 지명한 과도의회인 국가입법회의(NLA)가 의료용 대마초를 합법화하는 법안을 만장일치로 가결했다. 태국은 동남아시아 지역에서 의료용 대마초를 최초로 합법화한 나라가 됐다. 불교 신자가 다수인 태국은 여전히 기호용 대마초 사용에 대해 엄격한 처벌을 유지하고 있지만, 전문가들은 의료용 대마초 합법화를 계기로 대마초의 합법화 범위가 늘어날 것으로 전망하고 있다.

올해 말 대마초의 의료용 사용을 허용하는 법이 발효되면 태국 의료용 대마초 시장의 성장이 촉진될 전망이다. 이 법의 지지자들은 2024년까지 의료용 대마초 시장 규모가 최대 50억 달러(6조 6,000억 원)까지 커질 것으로 보고 있다.

업계 전문가들은 대마초 합법화로 의료관광의 중심지인 태국의 명성이 더 높아질 것으로 기대하는 한편, 열대 기후 덕에 서양보다 태국에서 대마초를 생산하는 데 드는 비용이 더 낮을 것으로 보고 있다.

새로운 태국 법에 따라 약물에 내성이 생긴 간질이나 암 등을 앓는 환자들은 대마초로 만든 약을 처방받을 수 있게 됐다. 이렇게 태국이 떠오르고 있는 대마초 산업의 지역 전초기지로 부상하는 가운데, 국경 남쪽에서도 변화가 나타나고 있다.

태국 내 상업용 대마초 공장. 사진: 페이스북

지난 8월, 29세의 한 남성이 암과 백혈병으로 고통받는 사람들에게 약용 대마초 기름을 공급한 혐의로 사형 선고를 받은 데 대한 비난이 잇따르자 말레이시아 정부는 의료용 대마초 사용 합법화를 검토 중이다. 영국 식민지 시대 만들어진 법에 따라 말레이시아는 200그램 이상의 대마초를 소지한 사람들에 사형을 선고하고 있다.

사형 선고 번복을 요구하는 온라인 청원 참여자 수가 7만 명에 이르자 마하티르 모하마드(Mahathir Mohamad) 총리도 이 법의 재검토를 지지했다. 개혁 성향의 말레이시아 연정은 모든 범죄에 대한 사형제를 폐지할 계획이라고 밝혔고, 의원들은 의료용 대마초를 합법화하는 법안을 제출할 계획이다.

필리핀 국회도 의료용 대마초를 허용하는 법안을 논의 중이다. 경찰을 동원해 수천 명의 마약 용의자를 처형한 로드리고 두테르테 대통령도 이 법안에 찬성하고 있다. 두테르테 대통령은 12월 열린 한 공식 행사에서 직접 의료용 대마초를 사용해본 사실을 인정하는 듯한 발언을 했으나, 곧 농담이었다며 말을 바꿨다.

폐쇄성이 짙은 싱가포르에서조차 약간의 변화 조짐이 나타나고 있다. 마약 사용에 대해 흔들림이 없는 무관용 입장을 고수하던 싱가포르는 작년 대마초 공장에서 합성 추출된 의약용 카나비노이드(Cannabinoids, 대마의 주성분)의 치료 효능을 알아보기 위한 연구 계획을 발표했다.

정부가 운영하는 국립연구재단(National Research Foundation)이 주도하는 이 프로그램은 싱가포르의 생명공학 산업을 육성하기 위해 1,820만 달러(203억 원) 규모로 추진되고 있는 프로젝트의 일부다. 싱가포르 국회는 대마초를 미가공 상태로 사용하는 데 반대하지만, 현재 진행 중인 연구는 비향정신성(non-psychoactive) 인공 화합물의 시판 가능성을 시사하고 있다.

마약 밀매 금지 경고가 담긴 싱가포르 입국 신청서. 사진: 페이스북)

싱가포르는 대마초 소유 내지 소비 시 거액의 벌금이나 태형, 10년 이하의 징역으로 처벌하고 있다. 500g 이상을 거래할 경우에는 사형에 처한다.

동남아 국가에 앞서 대마초 산업에 눈을 돌린 나라는 중국이다. 중국은 전 세계 대마초 수요의 50%에 달하는 물량을 공급하는 것으로 알려졌다. 이런 중국이 최근 대마초 수요 증가에 대응하기 위해 대규모 농장 설립을 허가했다.  중국 영자지 내셔날 비즈니시 데일리는 중국이 최근 윈난성의 100제곱킬로미터에 달하는 대마초 재배 농장 설립을 허가했다고 보도했다. 중국 제약업체 콘바그룹이 경영할 이 농장은 산업용과 의료용 대마초 재배는 물론, 약용 물질 추출과 가공, 포장까지 가능하다. 중국은 전통 의료와 섬유에 사용하는 용도로만 대마초 재배를 허용하고 있다. 콘바 그룹은 이 농장에서 생산된 대마초 상품을 내수 시장은 물론 해외에도 공급할 계획이다.

중국은 수요가 급증하고 있는 의료용 대마초 공급자로 다른 나라보다 우위에 있다는 평가를 받고 있다. 과학적 연구와 실험을 체계적으로 수행해 2017년까지 국제지적재산권기구에 등록된 대마초 관련 특허 600개 중 300개를 중국이 보유하고 있다.

대마초의 효능과 산업화

미국과 영국에서 실시된 의료용 대마초 연구 결과 성인들의 만성 통증, 항암화학요법으로 인해 생긴 메스꺼움과 구토, 그리고 다발성 경화증과 관련된 근육 수축 완화 치료에 대마초가 효과가 있다는 증거를 찾아냈다. 또한 희귀성 아동 간질 장애를 가진 사람들의 발작을 감소시키는 데도 효과가 있다는 사실이 밝혀졌다.

이처럼 대마초의 치료 효과에 대한 확실한 과학적 연구 정보가 조명을 받자 세계보건기구(WHO)는 대마초의 효과를 심도 있게 살펴보고 있다. WHO는 카나비노이드의 치료 효과를 입증한 연구를 인정하고 있느나, 그로 인해 인지 발달 능력 훼손 등의 부작용이 생길 가능성에 대해서도 주의를 당부하고 있다.

임상 용도로 쓰이는 대마초 싹. 사진: 게티 이미지

민간조사기관인 CB 인사이트의 선임 분석가인 자 리(Ja Lee)는 미국과 캐나다에서 대마초를 이용한 치료법이 등장한 것은 전 세계적 흐름이 대마초 산업 합법화로 기울고 있음을 보여주는 신호라고 믿는다.

리는 아시아 타임스와의 인터뷰에서 “아시아 내 기업가와 의료용 대마초 옹호자 모두가 처한 가장 큰 도전은 합법화를 둘러싼 불확실성”이라며 “이것이 전체 산업의 합법화에 영향을 미칠 수 있다. 사람들에게 대마초의 치료용 효과 사례를 설득력 있게 알리는 것이 계속해서 어려운 일이 될 것”이라고 말했다.

그는 그러나 “한국과 태국 같은 나라가 의료용 대마초 합법화 방향으로 나아가고 있다”며 “이는 과학적 연구가 수행될 수 있는 큰 기회가 될 것”이라고 전망했다.

한국에서는 지난해 11월 의료용 목적의 대마 성분 사용을 허용하는 ‘마약류 관리에 관한 법률’ 개정안이 국회 본회의를 통과했다.

미국에서 판매 중인 의료용 대마초 제품. 태국도 조만간 유사 제품 생산을 기대하고 있다. 사진: AFP

리는 의료용 대마초가 향후 10년에서 15년 내에 미국 전역에서 완전히 합법화될 것으로 예상한다. 다만 기호용 시장이 더 커질지 여부는 향후 법 개정 여부에 달려 있다. 리는 서양에서 합법화에 대한 전반적 거부감이 줄면서, 의료용 대마초를 승인하고 관련 연구를 늘리는 아시아 국가가 더 늘어날 것으로 믿는다.

미국의 비즈니스 컨설팅 회사 그랜드뷰리서치(Grand View Research)는 2025년까지 전 세계 의료용 대마초 시장 규모가 558억 달러(62조 원), 전체 합법적 대마초 시장 규모는 무려 1,464억 달러에 이를 것으로 전망했다. 의료용을 제외한 산업용 대마초 시장 규모는 2025년 106억 달러에 이를 것으로 예상했다.

산업용 대마 생산회사이자 생명공학회사인 칸아큐베드(CannAcubed)의 공동창업자이자 최고경영자(CEO)인 글렌 데이비스(Glenn Davies)는 “많은 아시아 국가가 대마초 산업을 면밀히 관찰하고 있고, 자체적인 검토와 조사를 실시하고 있다. 많은 정보를 토대로 대마초의 이점과 효과 등에 대한 결정을 내리고 있다”며 “다만 현재로서는 대마초 규제가 엄격한 일부 국가는 연구 이상으로 나아가지는 않을 것이다”고 예상했다.

그는 전 세계 대마초 산업이 아직 걸음마 단계에 있지만, 현재 흐름을 볼 때 대마초 제품이 약이나 자연에서 스스로 분해되는 생분해성 수지(bio-degradable plastics)뿐 아니라 클린 에너지 분야에 이르기까지 널리 활용되며 관련 산업이 크게 성장할 것으로 전망했다.

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